Vertailussa yllättävän tasaväkiset Volkswagen-konsernin Audi ja Škoda

Škoda Autolla on komea ja monipolvinen historia ja se on yhdessä Mercedes-Benzin ja Peugeot’n kanssa yksi vanhimmista edelleen toiminnassa olevista autonvalmistajista. Nykyään Škoda on osa saksalaista Volkswagen-konsernia, mutta sen juuret ovat tšekkoslovakialaisessa autotehtaassa. Škoda-yhtymän perusti vuonna 1859 Emil von Škoda. Škoda aloitti taipaleensa autoteollisuuden puolella ensimmäisen maailmansodan jälkeen.

Tehtaalla alettiin valmistaa lisenssillä ylellisiksi luokiteltuja ranskalaisia Hispano-Suiza -autoja. Toiminta laajeni vuonna 1924 kun Škoda osti autovalmistaja Laurin ja Klementin. Tuohon aikaan Škodat olivat pääasiassa suurikokoisia luksusajoneuvoja, joiden hinnatkin olivat pilvissä. Kansanautoksi Škodaa alettiin muokata vasta muutama vuosi myöhemmin ja tuolloinkin hitaasti. Ensimmäinen ja tärkein kansanauto oli vuonna 1934 esitelty Škoda Popular, joka oli varustettu uudenaikaisilla keskusputkirungoilla. Toisen maailmansodan jälkimainingeissa Škoda-yhtymä kansallistettiin ja se pilkottiin eri yhtiöiksi toimialojen mukaan. Sodan jälkeen kehitellyt uudet Škoda-mallit eivät saavuttaneet enää samaa länsieurooppalaista tasoa. Niistä tuli kuitenkin erittäin suosittuja Itä-Euroopassa lähinnä edullisen hintansa takia. 1960-luvulta 1980-luvulle asti Suomessakin Škodalla oli maine heikompitasoisina autoina. Volkswagen-konserniin Škoda liitettiin vuonna 1991 neljäntenä automerkkinä Volkswagenin, Audin ja Seatin rinnalle.

Toinen Volkswagenin alle siirtynyt maineikas automerkki on tietenkin Audi. Audin tarina alkoi puolestaan August Horchin perustamalta Horch-autotehtaalta vuonna 1910. Vuonna 1932 neljä eri autovalmistajaa eli Audi, DKW, Horch ja Wanderer sulautuivat ja uuden yhtiön nimeksi tuli Auto Union AG. Audin merkistä tutuksi tulleet neljä rengasta ovat siinä juuri tämän takia. Auto Unionin autot pärjäsivät hyvin Grand Prix -kilpailuissa ja kasvattivat nopeasti mainettaan 1930 ja 1940-luvuilla. Henkilöautotuotanto pysyi kuitenkin useilta osin tappiollisena. Tästä syystä Audeissa käytettiin edelleen mm. Horch- ja Wanderer-merkkien tekniikkaa kuten moottoreita. Toinen maailmansota oli yritykselle suuri isku ja välittömästi sodan loputtua tuotannossa olivat IFA ja DKW.

Vuonna 1965  Volkswagen osti Auto Unionin ja esitteli Audin uudelleen. Ensimmäinen uusista Audi-malleista oli Audi 72. Vuonna 1969 Audiin sulautettiin myös NSU-merkkinen autonvalmistaja. Audi on edelleen osa Volkswagen-konsernia. Audit ovat olleet Suomessa hyvässä maineessa siitä asti, kun ne 1970-luvulta rantautuivat Suomeen. Niiden hinta esti kuitenkin varsinkin alkuvuosina merkin suosion kasvun, sillä esimerkiksi vuonna 1975 Audin pienimmästä mallista sai maksaa melkein 10 000 markkaa enemmän kuin vähän suuremmasta Volkswagen Golfista. 1990-luvun lopussa Audi oli kuitenkin kohonnut Suomen 18. yleisimmäksi automerkiksi. Audin luksusimagoa kasvatti edelleen se, että vuonna 1998 Audin omistukseen siirtyi myös urheiluautovalmistaja Lamborghini.

Vaikka äkkiseltään Audia ja Škodaa on vaikea ajatella yhdenvertaisina kilpailijoina, lähinnä Škodan menneiden vuosikymmenten huonon maineen takia, eivät ne nykyään ole kovin kaukana toisistaan 2000-luvulta lähtien Škoda on onnistunut jälleen nostamaan laatutasoaan ja tuotantoaan vastaamaan merkin historian alkuaikoja. Volkswagen-konsernin sisällä Škodalla on vankka asema ja Škodan suunnittelu ja tuotteet ovat huippuluokkaa sekä toiminnallisesti että tyylillisesti.

Audi puolestaan edustaa konsernin kalliimpaa ja ylellisempää puolta ja on toiminut tämän takia konsernin pääbrändinä. Katsastustilastoissa konsernin kaikki merkit ovat pärjänneet hyvin ja monet pitävät Škodaa hinta-laatusuhteensa puolesta yhtenä parhaista merkeistä. Maineen palautuminen vie kuitenkin aikaa ja vaikka autopiireissä Volkswagen-konsernin laatu tunnetaankin, on monien vaikea mieltää Škodaa millään tavalla luksusmerkiksi. Autojen tekniikassa erot saattavat olla luultua vähäisemmät, mutta tärkeää on myös imago. Tämä on juurikin se syy, miksi konserni on turvautunut Audiin lippulaivanaan ja miksi toisaalta kansanautona Škoda edustaa luultua parempaa laatua, pysyen kuitenkin saavutettavassa hintaluokassa.