Legendaarisen Jeepin tarina sai alkunsa armeijan tilauksesta

Vuonna 1940 Yhdysvaltain armeija lähestyi useita autonvalmistajia etsiessään kevyttä ajoneuvoa, joka toimisia vanhojen T-mallin Fordien ja armeijan moottoripyörien korvaajana. Armeija lähetti listan teknisiä vaatimuksia 135 autonvalmistajalle ja kutsui nämä tarjouskilpailuun. Armeijan vaatimuksiin kuuluivat mm. seuraavat asiat: auton kuormattavuuden tuli olla vähintään 272 kilogrammaa, akselivälin oli ylitettävä 190 cm ja korkeuden tuli olla vähemmän kuin 91 cm.

Näiden lisäksi vaatimuslistalla oli se, että autossa pitää olla matkanopeusalueella 4- 80 km/h tasaisesti käyvä moottori, suorakulmion muotoinen korirakenne, neliveto ja kaksinopeuksinen jakovaihteisto. Eivätkä vaatimukset loppuneet tähän. Näiden lisäksi ajoneuvossa täytyi olla myös alaslaskettava tuulilasi, kolme istuinta, pimennysvalot, ajovalot ja ajoneuvon kokonaispainon tuli olla alle 590 kiloa. Tarjoukseen vastasi kolme autonvalmistajaa: Willys-Overland, American Bantam Car Manufacturing Company ja hieman myöhemmin vielä Ford Motor Company.

Prototyypit valmistuivat ennätysajassa ja armeija vastaanotti kaikkien kolmen autovalmistajan mallit marraskuussa 1940. Kaikkien prototyyppien paino ylitti vaaditun 590 kg ja seuraavaa tarjouskierrosta varten armeija nosti painorajaa. Kaikilta valmistajilta tilattiin 1 500 autoa lisää ja niitä testattiin erilaisissa olosuhteissa. Testien päätteeksi U.S. Army valitsi parhaaksi malliksi Willys Quadin ja Willys-Overlandista tuli autojen ensisijainen toimittaja. Toisten valmistajien autot lähetettiin Iso-Britanniaan ja Venäjälle yhteisen sotatarvikeohjelman puitteissa.

Armeijan unelma-auto sai nimekseen Jeep

Willys Quadin tuotanto jatkui Yhdysvalloissa ja pian auto sai nimekseen Jeep, jona se tunnetaan edelleen ympäri maailmaa. Nimen alkuperästä ei ole varmaa tietoa. Yksi teoria on, että Jeep-nimi tuli General Purpose -sanan lyhenteenä käytetystä kirjainyhdistelmästä GP. Toisen tarinan mukaan auto sai nimensä Kippari-Kallessa esiintyneeltä ”Eugene the Jeep” -sarjakuvahahmolta. Alkuperästään riippumatta nimi on jäänyt lähtemättömästi kuluttajien mieleen.

Willys-Overland valmisti Yhdysvaltain armeijalle yhteensä 368 000 oliivinvihreää Jeepiä. Lisäksi Ford tuotti lisenssillä vielä 277 000 kappaletta lisää. Auto niitti mainetta toisessa maailmansodassa, jossa se oli liittoutuneiden käytössä. Sodan päätyttyä Willys rekisteröi Jeepin omana tuotemerkkinään ja alkoi kehittää sota-ajoneuvosta hyötyajoneuvoa, joka sopisi erityisesti maanviljelijöiden tarpeisiin.

Jeepit leviävät siviilikäyttöön

Ensimmäinen siviilikäyttöön valmistettu Jeep tuli markkinoille vuonna 1945. Verrattuna armeijan käytössä olleeseen malliin, tässä mallissa oli useita uusia varusteita, kuten. takaluukku, sivulle kiinnitetty vararengas, aiempaa suuremmat ajovalot sekä ulkoinen polttoainesäiliön korkki. Ensimmäistä siviilimallia, CJ-2A:ta, valmistettiin yhteensä neljän vuoden ajan. Sitä seuraavassa mallissa, Jeep Jepsterissä muutettiin lähinnä tuulilasia ja taka-akselia ja siihen vaihdettiin kuusisylinterinen Hurricane-moottori. Jepsteriä valmistettiin vuosina 1948-1951.

Vuonna 1953 alkuperäinen CJ-malli päivitettiin CJ-3B malliksi. Tässä mallissa oli alkuperäistä korkeampi konepelti ja uusi nelisylinterinen Hurricane F -moottori. Mallin valmistus jatkui aina vuoteen 1968 asti ja sitä tehtiin yhteensä 155 494 kappaletta. Myöhemmin tehtiin vielä useita muita CJ-malleja, joissa oli pieniä parannuksia edellisiin malleihin nähden.  Vuoden 1953 toinen suuri muutos oli se, että Willys-Overland vaihtoi omistajaa kun se myytiin 60 miljoonalla dollarilla Henry J. Kaiserille. Vuonna 1970 American Motors osti tappiollisen Jeep-tuotannon ja AMC puolestaan siirtyi Chryslerin omistukseen vuonna 1988.

Käyttöautoista huvitteluautoiksi

1970-luvulla autot alkoivat olla yhä enemmän vapaa-ajan viettoon tarkoitettuja ja Jeep vastasi kysyntään kaksiovisella Cherokee-mallillaan. Vuonna 1976 saatiin CJ-mallin seitsemäs osa, joka oli ensimmäinen ulkonäöltään selkeästi erilainen Jeep. Tässä mallissa oli ensimmäistä kertaa myös automaattivaihteisto.

Nykyään Jeep valmistaa kaikista malleistaan ylellisiä katumaastureita, joissa on edelleen erinomaiset off road -ominiasuudet ja huippuluokan turvallisuus mutta jotka vastaavat varusteluiltaan myös vapaa-ajanviettotarpeisiin. Jeepin vuonna 2011 esittelemä uutuus Grand Cherokee on eniten palkintoja maailmassa saanut SUV. Nykyisiä Jeep-malleja ovat Jeep Wrangler, Wrangler Unlimited, Compass, Patriot, Cherokee, Grand Cherokee ja Liberty.